Batata (batata americana): como se cultiva

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La papa es un tubérculo originario de Centroamérica y ya cultivado y seleccionado por los incas, se le llama papa americana, por su origen, pero también camote, por el sabor que es decididamente más azucarado que la papa común y se asemeja un poco ‘el sabor de la castaña.

Sin embargo, el nombre «papa» se atribuye incorrectamente a esta planta, que no es una variedad de papa, sino un cultivo completamente diferente, que pertenece a otra familia botánica. La planta batata (Ipomea batatas) de hecho pertenece a la familia de las convolvuláceas y tiene fuertes similitudes con la papa solo en el tubérculo.

Es una planta que requiere un clima templado y que tiene un ciclo de cultivo bastante largo, por lo que no es apta para zonas montañosas o particularmente frías, pero también teme la sequía, por lo que donde el verano es muy árido hay que tener cuidado. Aparte de estas necesidades climáticas, es bastante sencillo de cultivar y puede insertarse con éxito y satisfactoriamente en el huerto de una casa. No tiene muchos enemigos en cuanto a insectos y enfermedades, por lo que encaja perfectamente con la agricultura ecológica.

Características de la planta

La patata americana es un tubérculo, pero en realidad sería más correcto decir raíz tuberosa, que alcanza un buen tamaño y que generalmente tiene una corteza amarilla, roja o morada según la variedad. Las radículas parten del tubérculo y entran en el suelo y, a través de una cabeza superior más delgada, todo está conectado al tallo de la planta. La parte aérea de la planta se caracteriza por un largo tallo rastrero, que mide de 1 a 4 metros, del que parten hojas del largo pedúnculo y en época de floración unas hermosas campanillas.

Cómo plantar batatas

Las papas americanas son sencillas de plantar, la siembra se realiza colocando el tubérculo directamente en el campo. Después de haber comprobado que tiene el clima y las condiciones de suelo adecuadas, haber fertilizado y trabajado el suelo, puede comenzar con el cultivo.

Incluso si la planta también puede multiplicarse por esquejes, es mejor comenzar desde el tubérculo para plantarlo. Obtener las batatas no será difícil, comprándolas de una fruta y verdura bien surtida, una vez puestas en el huerto por primera vez bastará con guardar algunas para semillas de un año para otro.

El período de implantación

Los tubérculos del batate germinan a temperaturas superiores a los 15 grados, por lo que el momento de la siembra debe elegirse de acuerdo con su zona climática ajustándose a esta indicación. Cuando el termómetro se mantiene estable por encima de los 15 y no hay riesgo de heladas nocturnas, podemos proceder a la siembra de boniatos. Estas condiciones climáticas son generalmente las de marzo o abril, no es recomendable retrasar demasiado la siembra, pues la papa americana tarda de 5 a 6 meses en llegar a la cosecha.

Preparación adecuada del suelo y del suelo

Al ser un rizoma tuberoso, su suelo ideal debe ser:

  • Suelto y no pedregoso, poco tendiente a compactarse, para no dificultar la hinchazón del tubérculo.
  • Drenaje, evitando el estancamiento de agua que puede provocar enfermedades.
  • Rica en materia orgánica, que suaviza la estructura del suelo y mejora su capacidad para permanecer húmedo.
  • En promedio rico en nutrientes, en particular potasio, útil para la formación del tubérculo y responsable del sabor dulce de las batatas.

El cultivador tendrá que trabajar en profundidad con una buena excavación y posiblemente incorporar algunas enmiendas orgánicas. Lo ideal es utilizar compost o estiércol maduro. Un poco de ceniza puede darle a la planta un bienvenido excedente de potasio.

Como se siembran

La siembra se realiza de manera similar a la de la papa, es decir, cavando un surco en el que depositar el tubérculo. La profundidad a la que poner las patatas americanas es de unos 10 cm.

A la hora de plantar boniatos hay que tener en cuenta que la planta también desarrolla hasta 4 metros de largo, por lo que es recomendable mantener buenas distancias entre uno y otro. Es aconsejable hacer hileras separadas por 70 cm, colocando un tubérculo cada 40 cm a lo largo de la hilera.

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Operaciones de cultivo de la papa americana

Hierbas espontáneas. Al ser la planta rastrera, es bueno mantener el macizo de flores cultivado con ñame limpio de malas hierbas, con intervenciones regulares de deshierbe. Eventualmente, puede disminuir la competencia usando mantillo o construyendo soportes elevados que mantengan la planta rastrera levantada del suelo. Ambas técnicas tienen más ventajas: el acolchado mantiene el suelo más húmedo, la elevación del tallo previene mejor las enfermedades fúngicas.

Riego. El boniato requiere agua en buena cantidad, por eso es importante evitar que el suelo se seque mediante la práctica de riegos frecuentes y regulares según sea necesario, especialmente en los meses de verano.

La cosecha de batatas

cosecha de tubérculos de papa

El momento de la cosecha depende del ciclo de cultivo de la variedad elegida, generalmente unos 5 meses desde la plantación de la hortaliza. Sin embargo, al observar la planta que se pone amarilla tenemos una buena señal para reconocer cuándo llega el momento adecuado. El método de recolección es el mismo que para las patatas o alcachofas de Jerusalén: es mejor coger un tenedor y abrir la tierra cerca de las plantas, «destapando» los tubérculos presentes en el suelo.

Conservación y uso culinario

Luego de cosechar los boniatos podemos almacenarlos de la misma manera que almacenamos las papas, teniendo en cuenta sin embargo que esta planta centroamericana requiere temperaturas ligeramente más altas para mantenerse. Además de la cosecha, también podemos conservar algunos tubérculos pequeños que utilizaremos como semillas el próximo año.

En la cocina, las patatas se pueden cocinar exactamente como las patatas clásicas: hervidas, en una sartén, en el horno, fritas. El sabor dulce de este tubérculo puede resultar empalagoso si no se armoniza con otros sabores en la receta, por lo que a veces vale la pena mezclarlos con patatas tradicionales para humedecerlo.

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